Ryssland tar sig an Saudiarabien, Spanien – Portugal

Fotbolls-VM 2018 sparkar igång på torsdag eftermiddag när Ryssland tar sig an Saudiarabien. På pappret är det kanske inte den mest upphetsande matchen, men det kan bli lite spännande och se om saudierna kan skrälla mot ett lag som är tippat att bli den andra värdnationen någonsin som åker ur VM redan i gruppspelet.

För tio år sen såg Ryssland ut som de var på väg att gå med i europas elit. En semifinalplats i EM 2008 rörde upp fantasier om en kommande rysk dominans och det togs för givet att slutspel i de stora internationella turneringarna var en självklarhet. Med facit i handen representerade den framgången kulminationen istället för en början på något stort, och lanslaget finner sig nu på sin lägsta nivå vid värsta tänkbara tillfälle.

Som värdnation var det givet att ryssarna skulle få en fördelaktig lottning. En kvalgrupp tillsammans med Egypten, Uruguay och Saudiarabien håller drömmen om avancemang till åttondelarna vid liv. De sistnämnda är bland de svagaste landslagen i VM och nöjer sig kanske med en tredjeplats i gruppen, särskilt sen Juan Antonio Pizzi tog över som förbundskapten efter VM-kvalet redan var över.

Troligt under 2,5 mål, tilltalande spel

Det här kommer inte bli en match för purister. En kombination av undermåligt anfall från båda lagen och mycket press på öppningsmatchen gör det här till en målfattig drabbning. Under 2,5 mål är ett tilltalande spel (1,50). Det öppnar även för ett spel på att första halvlek blir mållös efterom båda lagen kommer göra allt för att undvika misstag.

Fredagens tidiga ”ödesmatch” mellan Portugal och Spanien i Grupp B har möjlighet att bli en av de bästa matcherna i gruppspelet i årets upplaga. Vi undrar dock allihopa: vad tusan håller spanjorerna på med? Man sparkar inte en förbundskapten av ”princip” bara för att han accepterar ett jobb för ett klubblag när turneringen är över – två dagar före avspark.

Spanien att vinna, båda lagen gör mål

Oavsett allt drama i den spanska landslagsledningen så har laget sannerligen ryckt upp sig sen fadäserna i VM 2014 och EM 2016 och infört mer energi och dynamik i anfallsspelet. Mästarna från 2010 har ett starkt försvar, turneringens bästa målvakt, och det går att argumentera för varför de, inte Brasilien, kunde vara förhandsfavoriter för att lyfta vandringspokalen nästa månad.

Portugal må vara regerande EM-mästare men de har inte haft mycket stöd inför sommarens turnering. Ett åldrande försvar är verkligen anledning till oro och många ifrågasätter lagets anfallsspel, särskilt nu som Christiano Ronaldo verkar mindre intresserad av att spela utanför motståndarnas straffområde. De har fortfarande spelare av hög kvalitet och förbundskaptenen Fernando Santos är en slug taktiker, något han bevisade för två år sen i Frankrike.

Spaniens anfallsförmåga blir nog för mycket för Portugal att hantera och ett tidigt spanskt mål kan enkelt punktera matchen. Trots det tror jag det är värt att lägga ett spel på att Spanien vinner och båda lagen gör mål (5.20).

Av Greg Lea

Efter många år som sportjournalist, inklusive för Sky Sports, med tyngd på fotboll, så är Greg här för att hjälpa med speltips under fotbolls-VM. Följ honom på Twitter @greglea för de senaste uppdateringarna innan du lägger dina spel.